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【70周年校庆·校友风采】宋敏:“潜”下去,去探索海洋和自己的边界
来源:大学生通讯社    作者:刘洋 黄圣琦 实习记者:邓凯    时间:2022年06月22日 18:05    浏览次数:

“学习是一个慢慢开化的过程,我想要接受更多的知识,进行更多的实践,探索生命的起源。”从本科读到博士后,从广西民族大学走向国际科研,她从来自深海的样品中探索化合反应的机理,着眼地球深部去寻求生命起源的秘密。

她就是广西民族大学材料与环境学院2006级环境工程专业毕业生宋敏,先后考取同济大学环境工程专业硕士、有机地球化学联培硕士,德国不来梅大学地球科学博士,现为加拿大多伦多大学稳定同位素研究室博士后研究员。

梦起相思湖畔

2006年,宋敏从贵州出发来到广西,成为广西民族大学环境工程专业的一名学生。

“民大是给我提供无数可能性的起点,是我会永远怀念的第二故乡。”宋敏说。回忆民大的学习生涯,宋敏想到了碧波荡漾的相思湖,林木蓊郁的校道,芬芳怡人的夜来香,小吃美食琳琅满目的食堂……本科学习期间,她常到相思湖畔高声朗读英语文本,到古色古香的校图书馆借阅名著经典。

学校努力培育下一代,为学生个体发展提供了广阔空间,她从中受益匪浅。每年的环保晚会上,学生们被鼓励用塑料、废纸等材料制作服饰和道具,并进行歌舞表演;班级还开展了例如青秀山上远足野餐、相思湖畔赏花游玩这样的课外活动。宋敏说:“在民大,我结识了一群情感深厚、真诚善良的朋友,前不久我还通过线上形式参加了十年同学聚会。”

经历本科四年的学习,秉持着“没有任何知识是绝对的,人类对真理的探索是一个不断认识和推翻的过程”的想法,宋敏决定考研。她和同校同学在学校八坡合租了一间公寓,每天到多媒体教学大楼八面通风的停车场潜心复习。

最终,宋敏成功考取同济大学环境工程专业硕士研究生,并在机缘巧合下师从海洋与地球科学学院杨群慧老师进行有机地球化学研究。

行远升高,情定海洋

二十几页的全英文文献难以通读、做实验打破试管,在研究生的学习实践中,宋敏难免遇见棘手的问题。但随着对海洋了解的加深,宋敏对未来的科研方向逐渐明确,并把研究海底热液环境及其生物地球化学反应看成是打开世界另一极的切口。

宋敏谈到:“海底热液系统于1977年才首次在太平洋底被发现,在此之前科学家们以为海底就像一片没有生命存在的黑暗沙漠。而令科学家们惊讶的是,在这个高温高压同时富含有毒的硫化物的黑烟囱周围,富集着大量的虾、贝和管状蠕虫等。它们依靠海底微生物作为‘第一生产力’,后者利用热液带来的硫化物等为食,支撑起与我们熟知的地球表面生态系统截然不同的深部生物圈。近年来,有科学家假设,地球早期生命或许就起源于深海热液。”

借助国家留学基金委奖学金的支持,宋敏解决了读博的经济问题,并顺利通过有机地球化学研究领域学术带头人及国际权威专家恒亨瑞克斯(Kai-Uwe Hinrichs)教授的面试,前往德国不来梅大学进行有机地球化学及深海生物圈的深入研究。

为探索海底科学奥秘,2016年,宋敏赴加利福利亚海湾瓜伊马斯海盆(Guaymas Basin)海底热液区,乘深海载人潜艇下潜至海底2000米勘探并采样。后期在对样品进行分析时,研究团队注意到一组数据与多年前的一个样本高度相似,考虑到除此以外并无其他线索,科研团队决定不再进行深入挖掘。

但是,这组发现狠狠抓住了宋敏的注意力。经过多方文献的整理,以及与导师、合作专家的多次沟通探讨,她最终得出了科学假设。科研团队由此开展后续实验验证,并首次揭示了乙烷、丙烷及其他气态碳氢化合物在海底热液环境下前所未知的合成机理,研究结果于2021年在国际著名期刊PNAS上发表。

浮舟沧海,展望未来

更换居住的国家、城市,挑战和不同文化背景的人交流共事,相较于享受舒适,宋敏不断把平台当作实现自我进步的跳板。

初到德国,为解决语言不通的问题,宋敏同时学习英、德两门语言。不同于德国实验室的工作制度,宋敏在加拿大时需要提高执行力,更密集地组织时间,同步开展多项工作。每当回看以前的日记,宋敏都能从中发现自己的正向改变,她告诉自己:“任何问题的答案与解决方法都在自己身上,不在别人,不在环境。”

四年半的博士研究期间,宋敏争取到与国际各大高校科学家的合作机会,包括参加第28届有机地球化学国际会议和2019年国际地球化学年会,完成学术论文四篇(三篇为一作,一篇为共同作者)。

宋敏表示:“做科研就像是打乒乓球,在过程中科学家们需要迎接一个个问题,然后用给出答案的方式回击。”生命的起源如今仍是全世界科学家致力解决的问题,这些人里有的仰望星空,有的潜入海底。宋敏当前的研究课题着眼于地球地壳深部的水岩反应,以及与深部生物圈的相互作用,旨在探索地球深处与我们所熟知的地球表面的生物圈的联系或是不同,并希望由此找到地球早期环境及生命起源的一些信号。

虽然海洋占地球的面积超过70%,人类对海洋的了解却不过5%左右,对深海海底环境更是知之甚少,这极大地激发了宋敏的研究热情。宋敏说:“学习和科研就是一个由广及深的下潜过程,想要推开未知世界的大门需要不设定可能性地勇敢往下走。”(编辑:杨慧敏 校对:秦浩铭)

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